HOUSTON – El as de los Astros, Justin Verlander, está programado para comenzar una asignación de rehabilitación de ligas menores con Triple-A Sugar Land el domingo, reveló el manager Joe Espada el miércoles, ofreciendo el primer cronograma para el regreso de Verlander a la rotación de las Grandes Ligas.

Verlander comenzó la temporada en la lista de lesionados después de presentarse a los entrenamientos de primavera con lo que describió como un “hipo” en el hombro derecho. Ha realizado dos sesiones de práctica de bateo en vivo en el Minute Maid Park desde que los Astros partieron de West Palm Beach, incluida una sesión de 52 lanzamientos el lunes que describió como “una gran victoria”.

Verlander realizará una sesión de bullpen el jueves por la tarde en el Minute Maid Park y, suponiendo que todo vaya bien, realizará alrededor de 70 o 75 lanzamientos durante una sesión matinal del domingo contra los Aviadores de Las Vegas en el Constellation Field. El mes pasado, Verlander dijo que quería aumentar su número de lanzamientos a al menos 85 antes de regresar a un montículo de las Grandes Ligas.

El equipo es optimista. Verlander sólo necesitará dos aperturas de rehabilitación en ligas menores antes de regresar a la rotación de Houston. Suponiendo que se mantenga en un calendario de lanzamiento cada cinco días, Verlander podría hacer su debut en 2024 tan pronto como el 17 de abril contra los Bravos de Atlanta en el Minute Maid Park.

El contrato de Verlander contiene una opción de $35 millones para la temporada 2025 que se otorga si lanza 140 entradas este año, un umbral que aún debería poder alcanzar si regresa a mediados de abril. Los Astros sólo son responsables de $17.5 millones de esa opción, en caso de que se conceda.

Cuando Verlander regrese, Houston podría tener una crisis de rotación convincente que abordar. Ronel Blanco perfiló como el hombre extraño, pero después de lanzar un juego sin hits el lunes, es posible que le den una mirada más amplia. Los Astros tienen cuatro días libres del 18 al 30 de abril, por lo que una rotación de seis hombres no es factible.

Aunque fue el autor de la historia el lunes, Blanco todavía es un veterano con ocho aperturas en las Grandes Ligas y está más acostumbrado a lanzar desde el bullpen. El desempeño de Blanco en sus próximas dos aperturas podría, en última instancia, decidir su destino. El primero llega el domingo contra los campeones defensores de la Serie Mundial, los Texas Rangers, en el Sunday Night Baseball de ESPN, otro escenario enorme que Blanco debe dominar.

(Foto de Justin Verlander y Alex Bregman hablando con el ex jardinero de los Astros Michael Brantley: Troy Taormina / USA Today)



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