A Craig Counsell casi le salió perfecto. El uso exclusivo del lanzamiento por parte del nuevo manager de los Cachorros de Chicago parecía estar funcionando a las mil maravillas. Pero un colapso en la octava entrada casi le cuesta a su equipo una victoria fácil. Afortunadamente para los Cachorros, fueron rescatados por una ofensiva que anotó nueve carreras en condiciones tempestuosas el miércoles para derrotar a los Rockies de Colorado 9-8.

La octava entrada fue fea. Yency Almonte tuvo problemas para encontrar la zona y salió con las bases llenas y solo un out. Sin embargo, los Cachorros tenían una cómoda ventaja de cinco carreras y Héctor Neris estaba listo para entrar y limpiar el desastre. Pero Neris tuvo su primera noche libre en su joven carrera con los Cachorros, permitiendo tres hits y suficientes carreras para terminar la mitad superior de la entrada con el juego empatado a ocho.

“Sin duda fue un juego loco”, dijo Counsell. “Esta noche las condiciones fueron difíciles para ambas partes. Es simplemente un juego en el que quieres salir con una victoria. Encontramos una manera de salir con una victoria. Nos dice que fue una serie realmente buena con una barrida y un día libre bien merecido para estos muchachos”.

Fue casi el primer desgarrador del año para los Cachorros. En cambio, llegan al día libre del jueves con una racha de cuatro victorias consecutivas después de comenzar la temporada 0-2. Las preguntas sobre Almonte se pueden dejar para otro día. Más importante aún, este juego dio una idea de cómo Counsell manejará las cosas. Porque la forma en que hará negocios no será la que muchos están acostumbrados a ver.

¿Te sorprendió la decisión de fundar Luke Little? ¿Fue confuso lanzar a Ben Brown el sábado sabiendo que no había ningún abridor obvio disponible para el miércoles? Es hora de acostumbrarse a lo no tradicional.

Incluso si Justin Steele no se hubiera lesionado el día inaugural, Counsell sabía que no iría con cinco titulares en todo el año. Su plan para su cuerpo de lanzadores siempre ha incluido encontrar formas de descansar más y tratar de evitar apegarse a un solo plan. Porque las cosas cambian, a menudo rápidamente, y ser capaz de ajustar y alterar lo que alguna vez pensaste que era mejor es parte del trabajo.

“La parte más importante de esto es que uno debe estar dispuesto a cambiar de opinión”, dijo Counsell. “No puedes quedarte demasiado estancado, tiene que ser así. Si estás dispuesto a cambiar de opinión, es mejor que tomes una decisión que tenga sentido para todos los involucrados”.

Eso probablemente entró en juego una vez que Steele fue descartado por una lesión en el tendón de la corva que se espera lo mantenga fuera al menos durante todo abril. Counsell no planeará por adelantado una temporada de 162 juegos. Él sabe que el juego no funciona así. Pero con él va más allá. Es muy consciente de que no existe un único camino hacia el éxito.

“Cada temporada, cada equipo y cada grupo de jugadores presenta sus propias fortalezas y su propio conjunto de desafíos”, dijo Counsell. “Cosas que vamos a intentar proteger y las fortalezas que vamos a intentar acentuar. Entonces, cada equipo es un poco diferente y cada plantilla es un poco diferente. Durante la temporada la plantilla cambia. Es por eso que simplemente no hay un solo “Así es como se hace”. Simplemente estás tratando de leer a tu equipo y poner a las personas en posiciones para tener éxito”.

Contra los Rockies, decidió que la mejor manera de tener éxito era poner a Little en el montículo para comenzar el juego. ¿Por qué?

“En realidad, son un montón de cosas”, dijo Counsell. Primero, tuvimos dos grandes comienzos en los últimos dos días. Eso nos dio un bullpen muy fresco. Los Rockies tienen una alineación que en general es consistente, por lo que nos sentimos bastante confiados en los bateadores que íbamos a enfrentar. Algo así como que tendríamos dos zurdos contra Luke en los primeros tres bateadores. Luego también lo haces para cambiar el trabajo del tipo que va más allá y tal vez no tenga que enfrentarse a la parte superior del orden tantas veces”.

Los Cachorros habían tenido dos aperturas de calidad para comenzar su serie contra los Rockies. Shota Imanaga y Javier Assad lograron seis frames en blanco cada uno. El bullpen estaba bien descansado y sabían que tenían un día libre antes de que los peligrosos Dodgers de Los Ángeles llegaran a la ciudad para pasar el fin de semana. Podría verse como extraño que Little lanzara el noveno el martes y luego estuviera programado para abrir el juego del miércoles, pero Counsell admitió que su bajo conteo de lanzamientos (12) les permitió sentirse cómodos con eso.

“Esencialmente optamos por tres titulares novatos (en esta serie)”, dijo Counsell, admitiendo que Assad no era técnicamente un novato. “Si cuentas a Ben en ese grupo, lo hicimos muy bien. Esos tres tipos hicieron un gran trabajo. El cuerpo de lanzadores está conectado. La forma en que un jugador cubre las entradas hace que sea más fácil para el siguiente y les permite descansar. Así es como se construye una serie y, con suerte, así es como se logra ganar juegos de béisbol”.

Little retiró a los tres bateadores que enfrentó en el primero; dos eran zurdos. Brown ya estaba calentando antes de que terminara la entrada. Entró para comenzar el segundo y trabajó hasta el sexto, terminando su noche con una carrera permitida y tres hits, ponchó a cinco y dio solo un boleto. Counsell pudo sacarle cuatro entradas a Brown y limitarlo a enfrentarse a los tres primeros en el orden de los Rockies solo una vez.


Ben Brown lanzó cuatro entradas contra los Rockies, permitiendo una carrera, tres hits y cinco ponches. (David Banks / EE.UU. Hoy en día)

“Pensé que estuvo muy bien contra bateadores derechos esta noche”, dijo Counsell. “Pensé que su bola rompiente fue excepcional. Se sentía como si estuviera atacando esta noche. Eso funcionó para él”.

Los cinco ponches de Brown fueron contra derechos. Sus seis ponches llegaron con su bola curva y recibió 12 strikes cantados con su bola rápida de cuatro costuras. El papel futuro de Brown, tanto a corto como a largo plazo, no está claro. Podría ser un relevista espectacular o quizás un abridor sólido. Counsell tiene experiencia en lanzar talentos de alto nivel, habiendo visto a abridores impresionantes como Corbin Burnes, Brandon Woodruff y Freddy Peralta florecer bajo su supervisión. Independientemente de lo que depare el futuro, jugadores como Brown, jóvenes y rebosantes de talento, pueden sentirse cómodos de estar en buenas manos con Counsell a la cabeza.

“Estoy realmente impresionado por todo lo que hace”, dijo Brown sobre Counsell. “Es un tipo increíble. Confío en él y creo en él. Eso marca una gran diferencia con solo saber que él está ahí para mi desarrollo y éxito”.

No fue la victoria más bonita, pero las primeras cinco entradas probablemente no podrían haber sido mejores. Counsell utilizó una estrategia única y se preparó perfectamente con un bullpen bien descansado y una gran ventaja. El hecho de que algunos relevistas veteranos no hayan podido rematar el juego no depende tanto de Counsell sino más bien de algo que hay que observar en el futuro. ¿Fue el mal tiempo lo que provocó esos problemas o habrá preocupaciones con alguna de estas armas?

Una cosa está clara: Counsell no será fácil de predecir. Pero elija lo que elija, cuenta con la confianza de su equipo y un historial de éxito que respalda sus decisiones, ya sean tradicionales o no.

(Foto superior de Luke Little: David Banks / USA Today)



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