BOSTON – Siendo realistas, los Boston Celtics estaban destinados a conseguir el mejor récord de la NBA eventualmente, independientemente de su resultado del miércoles por la noche. Con seis juegos más de temporada regular después de su enfrentamiento con el Oklahoma City Thunder, los Celtics habrían tenido muchas oportunidades adicionales de lograr el hito, lo que proporciona al equipo la ventaja de jugar en casa durante los playoffs. Una derrota ante el Thunder sólo habría pospuesto lo inevitable.

Los Celtics simplemente no querían un retraso. Antes de derrotar al Thunder 135-100, Joe Mazzulla retó a su equipo a aprovechar su primera oportunidad de hacerse con el triunfo. ¿Por qué? Porque la presión adicional de una experiencia así podría ser importante en el futuro.

“Definitivamente hablamos de ello como equipo”, dijo Mazzulla. “Hablé de eso antes del partido. Tratar de tratar este juego como el factor decisivo y ponernos eso a nosotros mismos para hacerlo. Creo que para nosotros era importante simular eso”.

Los Celtics, que consiguieron el primer puesto de la Conferencia Este el 25 de marzo, necesitan crear su propia motivación estos días.

“Esta noche fue una noche en la que pensé que si ganábamos este partido, podríamos lograr algo”, dijo Kristaps Porziņģis. “Joe simplemente nos empujó un poco y nos hizo ir a por el juego, sabiendo que podíamos asegurarlo, y salimos y nos encargamos del negocio”.

Después de permitir que el Thunder se acercara al inicio de la segunda mitad, los Celtics dominaron el resto del juego. Al Horford dijo que la energía de Payton Pritchard al final del tercer cuarto cambió el impulso del juego. Cuando llegó el último cuarto, dijo Horford, los jugadores de Boston estaban “todos encerrados y tratando de derrotar al equipo”. Los Celtics abrieron el último cuarto con un parcial de 12-4 para ampliar la ventaja a 105-87. Después de un tiempo muerto pedido por el Thunder, que no contaba con Shai Gilgeous-Alexander y Jalen Williams, los jugadores de Boston se instaron entre sí a seguir avanzando, dijo Horford.

“Les hicimos pedir un tiempo muerto y luego, en ese momento, pensamos, tenemos que llevarlo a otro nivel”, dijo Horford. “Entonces, durante los siguientes tres o cuatro minutos, pudimos ganar esos minutos y creo que eso es lo que nos separó. Fue la forma de pensar”.

La mentalidad que los Celtics han intentado fomentar durante toda la temporada.

“Queremos sentir que, en esos momentos, cuando subimos el nivel, queremos sentirnos invencibles, como si nadie pudiera meterse con nosotros”, dijo Porziņģis. “Y tenemos ese nivel al que podemos llegar. Y hoy lo hemos vuelto a hacer. Y creo que eso es algo que Joe ha hecho un buen trabajo al desarrollar para nosotros y ponerlo en nuestras mentes y en nuestras cajas de herramientas. Y luego abrirlo cuando lo necesitemos”.

De hecho, el Thunder anotó la primera canasta después de su tiempo muerto inicial en el último cuarto, pero los Celtics anotaron los siguientes 13 puntos. Lanzaron un poderoso golpe tras otro en ambos extremos de la cancha. Porziņģis le dio un pase de toque con una mano a Derrick White para un triple abierto. Jaylen Brown realizó un tiro largo en suspensión sobre Josh Giddey. White encontró a Porziņģis para una volcada alley-oop. Después de otro triple de White, Brown se levantó como si estuviera planeando disparar antes de disparar un hermoso pase a Jrue Holiday para una bandeja. La canasta de Holiday convenció al entrenador del Thunder, Mark Daigneault, de pedir otro tiempo muerto.

“Para comenzar el cuarto, pensé que era clave para nosotros salir y no jugar”, dijo Horford, “y realmente llevarlo a otro nivel”.

Los Celtics controlaron tan completamente el último cuarto que Jayson Tatum, que acabó con 24 puntos, permaneció en el banquillo durante todo el periodo. Para cuando normalmente habría regresado al juego, su equipo ya le había cerrado la puerta al Thunder. Boston superó a Oklahoma City 42-17 en el cuarto.

Mucho antes de eso, el banco despertó a los Celtics dos veces. Cerca del final del primer cuarto, la presión defensiva de Pritchard en toda la cancha le quitó un tiempo precioso al reloj de tiro. Estaba destinado a destruir parte del ritmo del Thunder, pero, para los Celtics, los beneficios fueron mucho más allá de eso. Un viejo dicho de la NBA sugiere que el primer partido en casa después de un largo viaje suele ser uno de los más difíciles del calendario. Los Celtics podrían haber estado tambaleándose toda la noche sin su chispa habitual. Pritchard y el tribunal no lo permitirían.

Pritchard arrastró los pies hacia la derecha y luego hacia la izquierda. De un lado a otro, se mantuvo frente al manejador de pelota del Thunder. La segunda unidad de los Celtics entró en el juego con una explosión. Con un propósito. Con una intensidad. No dejarían el volumen bajo. Tan pronto como Pritchard y Horford entraron a la cancha, lo revelaron todo.

Los titulares todavía se pusieron a trabajar. Porziņģis dominó al Thunder desde abajo en ambos extremos de la cancha y anotó 27 puntos con 9 de 12 tiros. Brown salió de lo que llamó un “juego de mierda” para anotar 15 puntos en el último cuarto. Pero, en ambas mitades, el banquillo iluminó el partido de los Celtics. La segunda unidad hizo su parte para ayudar al equipo a alcanzar la marca de 60 victorias por primera vez desde la temporada 2008-09.

“Simplemente no queríamos extender nada”, dijo Horford. “Queríamos salir y realmente afianzarnos y manejar nuestro negocio y nuestra mentalidad. Al principio no creo que fuera genial. A medida que avanzaba el partido, las cosas mejoraron un poco. Hicimos una carrera en el tercero y luego, al final del tercero, cuarto, pudimos imponer nuestra voluntad. Estoy feliz de haber podido lograrlo”.

Los Celtics tienen objetivos más importantes que cumplir. Incluso mientras encuentran formas de mantenerse concentrados en el presente, ya han centrado parte de su atención en los playoffs. En otro ejemplo de eso, Brown dijo que su comienzo lento, tal vez relacionado con un problema persistente en la mano (lo llamó “un esguince o como una distensión en un ligamento de mi mano”), le brindó la oportunidad de apoyarse en la fortaleza mental que tendrá. necesita durante la postemporada.

“Creo que simplemente preparar la mente para los desafíos venideros”, dijo Brown. “Es posible que estés en un partido de playoffs en el que no te sientas bien. Estás golpeado, te duele la mano, te duele la espalda o lo que sea, y nadie por aquí quiere oír excusas. Así que esta noche fue una buena oportunidad para prepararnos para algunos de esos momentos. Las cosas no van como quieres, quédate encerrado y puede cambiar en cualquier momento”.

Brown calificó como un honor y una bendición estar en un equipo con 60 victorias, pero sabe que todos los equipos tendrán marca de 0-0 tan pronto como lleguen los playoffs.

“Se requirió mucho trabajo duro para lograrlo”, dijo Brown, “especialmente después de quedarnos cortos la temporada pasada, responder y regresar y no saltarnos ningún paso. Así que creo que vamos por buen camino, 60 victorias, pero cuando comiencen los playoffs volvemos al punto de partida”.

(Foto de Payton Pritchard y Luguentz Dort del Thunder luchando por el balón: Bob DeChiara / USA Today)



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