“La mejor cualidad que tenemos es ser disciplinados y estar seguros en cada partido”, dijo Unai Emery, la víspera del viaje del Aston Villa al Manchester City. “Nuestra estructura se mantiene fuerte, por lo general.”

Esa última palabra, “normalmente”, resultó ser muy cargada.

Cuando se repartieron las hojas de equipo, fue necesario echar un vistazo rápido a la alineación titular de Villa para darse cuenta de que Emery no estaba “siendo disciplinado” ni seguro.

Más bien, se afianzó la sensación de que Villa estaba aplicando su propia forma de “Teoría del Caos”. El libro filosófico, ‘Enciclopedia Internacional de Geografía Humana’, afirma que la ‘Teoría del Caos’ es “cuando el punto de estabilidad pasa a la inestabilidad y/o el orden pasa al desorden”. Emery, al hacer cinco cambios con respecto a la victoria por 2-0 contra el Wolverhampton Wanderers y desviarse de su deseo de control para crear algo más caótico, había logrado el equivalente futbolístico.

Cinco cambios pronto se convirtieron en seis después de que Emiliano Martínez se retirara por enfermedad 45 minutos antes del inicio. Emery tuvo que disimular las lesiones y las deficiencias de indisponibilidad y la mejor manera, supuso, era ser impredecible. Una alineación que constaba de los gemelos del caos, Nicolo Zaniolo y Jhon Duran, sin Ollie Watkins, John McGinn o Boubacar Kamara, se vio exacerbada por los pocos otros titulares clave, como Pau Torres, Youri Tielemans y Leon Bailey, que cayeron al banquillo.


Emery, izquierda, intentó algo diferente contra el equipo de Pep Guardiola (Michael Regan/Getty Images)

Quienes no formaban parte de la prensa de Villa se apresuraron a descubrir cómo se pronunciaba el apellido del centrocampista Tim Iroegbunam, de 20 años. Martínez estaba ocupado vomitando por un problema estomacal y se dio cuenta de que Villa tendría que reemplazar a sus dos jugadores irremplazables, él y Watkins, en el Etihad.

La ausencia improvisada de Martínez fue un símbolo del enfoque ad hoc, que no estaba en consonancia con el modus operandi cerebral y sistemático de Emery. Recién el martes, en su conferencia de prensa, explicó por qué “mantenerse consistente” en sus principios fue la razón por la cual Villa, a pesar de sus lesiones y suspensiones, continuó obteniendo resultados.

En verdad, la actuación de Villa en la primera mitad demostró la fe de Emery. Incluso cuando Rodri anotó en el primer cuarto de hora, Villa no permitió que la sensación de caos los consumiera. En cambio, los jugadores siguieron la mentalidad que Emery a menudo se esfuerza por instalar; No hay excusas, baja la cabeza y sigue el plan. Durán se convirtió en el jugador visitante más joven en marcar en el Etihad (20 años, 112 días) desde Marcus Rashford en 2016 (18 años 141d) y Emery parecía haber ideado una estrategia que reconfiguraba a sus cuatro delanteros y se aprovechaba de las susceptibilidades del City en la transición.

El cuarteto atacante podría esencialmente dividirse en dos facciones: Zaniolo y Morgan Rogers los portadores de la pelota y Durán y Moussa Diaby Los corredores. Diaby jugó desde la derecha, pero avanzó cuando Villa estaba sentado en su bloque compacto 4-4-2, listo para romper en caso de pérdida.

Resultó que el riesgo era que Jack Grealish se convirtiera en el out-ball del City y se enfrentara inmediatamente al lateral Ezri Konsa. Grealish tuvo la mayor cantidad de toques que cualquier jugador atacante en el campo en la primera mitad, recibiendo alto y ancho por la izquierda y cerca del apoyo de viaje de Villa, quien todavía, audiblemente, se negaba a dejar lo pasado, pasado.

Villa estaba preparado para hacer una transición rápida, eliminando cualquier apariencia de control o imponiéndose mediante la posesión, como lo hizo en el partido de ida cuando consiguieron la victoria.


Durán lideró la línea en ausencia de Watkins (Michael Regan/Getty Images)

Al final resultó que, Emery gritó a los jugadores más cercanos para que pudieran pasar el mensaje al portero suplente Robin Olsen para que pateara largo a Durán. La posición defensiva de Villa saldría a contraatacar, con jugadores en posición de romper; en cierto modo, la forma opuesta de defensa de descanso. Esto fue ilustrado por el empate de Durán y, unGuardiola lo expresó sucintamente después: “Tenían muchos jugadores en transición”.

“Jugaremos muchos partidos en las próximas semanas”, dijo Emery. “Empezando el sábado contra el Brentford y luego en la Conference League con el Lille. Era importante ser inteligente contra el Manchester City. Preparamos el partido intentando ganar, pero pensando en que algunos jugadores se lesionaran”.

Los Villa eran inteligentes. Iroegubunam se mostró combativo (con Emery pisoteando tres veces y agitando los brazos en movimientos circulares después de que el mediocampista desposeyera a Phil Foden para iniciar un contraataque), Olsen hizo paradas clave y Zaniolo, hasta que decidió girar y hacerse más pequeño en los libres. -kick wall, era un portador de agua experto, aunque algo parecido a una pantomima.

Pero su error crucial al girar su cuerpo y permitirle a Foden una grieta para atravesar antes del descanso fue definitivo. Volvió a poner al City por delante y giró la mente de Emery hacia la visita de Brentford. A Calum Chambers, excluido del equipo europeo de Villa porque Emery, en resumen, no lo quiere, le dijeron que calentara. Las sustituciones se convirtieron en protectores del juego en lugar de cambiarlo.

Villa se marchitó y trató de preservar, pero terminó siendo cortado y explotado por la brillantez de Foden. Emery admitió después que su pensamiento se centraba cada vez más en “practicar” con figuras periféricas, sabiendo que en esta etapa de la temporada, cuando las lesiones y el cansancio influyen en cada decisión, es cuando la noción de que el fútbol es un “juego de equipo” suena cierta. Sobre todo en un equipo que sigue teniendo mucha vida en Europa.

“Los necesitaremos”, dijo Emery sobre sus jugadores marginales. “Necesitamos darles oportunidades de jugar. Necesitan confianza y práctica”.

El lateral izquierdo Alex Moreno reemplazó a Durán y Villa se salvó para un día más. En ese momento, Konsa, el quinto capitán elegido por Villa, ya se estaba poniendo el brazalete y entre los cuatro jugadores que quedaron fuera del campo, de manera realista constituían el once ideal de Emery.

El resultado final de 4-1 no destacó la valiente actuación de Villa ni sus intenciones de crear el caos inicial en Manchester. La mayoría de los aficionados visitantes se quedaron hasta el final y reconocieron que la primera derrota fuera de casa de Villa en 2024 estuvo cargada de mitigaciones. Fundamentalmente, también ofreció una perspectiva sobre las tareas futuras que tenemos por delante.

“Hoy, el Manchester City demostró su poder”, dijo Emery. “Tenemos que intentar conseguir nuestro espacio en la mesa. Estamos cuartos, incluso después de esta derrota”.

(Foto superior: PAUL ELLIS/AFP vía Getty Images)



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