HOUSTON – Está bateando en un nuevo lugar, pero retomando su rol familiar, la fuerza alrededor de la cual funciona la ofensiva de los Astros de Houston. Yordan Álvarez puede ocultar los defectos de este club y poner fin a sus malas rachas con uno o dos cambios. Una alineación inestable esperó su llegada durante seis partidos, una eternidad para alguien que puede hacer que el deporte parezca tan simple.

Álvarez abrió la temporada con tres sencillos en sus primeros 24 turnos al bate. Se lamentó de sentirse apresurado en la caja de bateo y fue víctima de una mala suerte con la pelota bateada. Houston anotó 12 carreras en los cinco juegos que perdió mientras Álvarez buscaba su forma clásica.

Durante su último turno al bate de la quinta derrota del martes, Álvarez cronometró un slider colgante del zurdo de Toronto, Tim Mayza. Llevó la pelota al jardín derecho pero falló su barril por unos centímetros. Bajó los escalones del dugout después de volar, encontró al manager Joe Espada y le explicó: “Estoy cerca”.

“Cada vez que dice que está cerca”, dijo Espada, “lo siente”.

Álvarez llegó al Minute Maid Park el miércoles todavía sin un extrabase. Cuando se fue, sólo estaba detrás de José Altuve en el liderato del equipo. Álvarez conectó dos jonrones, añadió un doble e impulsó tres de las ocho carreras de Houston durante una aniquilación de 8-0 sobre los Azulejos de Toronto.

Álvarez igualó su total de hits de la temporada después de su tercer turno al bate y lo superó después del cuarto. Las cinco bolas que puso en juego salieron de su bate a 105 mph o más. El quinto juego de cuatro hits en la carrera de Álvarez alivió cualquier preocupación sobre su lento comienzo, si es que existía alguna.

“Era cuestión de tiempo, pero cada vez que puede hacer buenos swings como ese y golpear algunas bolas con fuerza, es una buena señal”, dijo Espada. “Eso es exactamente lo que necesitábamos, especialmente hacerlo con gente en la base. Creo que es contagioso. Se extendió por toda la alineación durante toda la noche”.

Altuve y Jeremy Peña proporcionaron sus propios jonrones durante la andanada de 15 hits de Houston. Todos menos uno de los titulares de los Astros consiguieron al menos un hit, creando una catarsis para completar una decepcionante estadía en casa en la apertura de la temporada con marca de 2-5.

“Eso fue algo de lo que hablamos con los muchachos, intentar conseguir la victoria de hoy y afrontar el día libre con la mente fresca”, dijo Álvarez a través de un intérprete. “Hemos estado en esta situación en el pasado y es demasiado temprano en la temporada para preocuparnos por cosas como esta, pero hemos estado así en el pasado y tenemos que salir y seguir ganando”.

Álvarez hizo sólo un ajuste importante el miércoles: cambiar a los bates que usó la temporada pasada. Nunca se sintió fuera de sincronía con su swing o configuración, pero reconoció un ajuste para batear en segundo lugar en el orden de bateo. Álvarez nunca bateó más allá del tercer lugar ni en 2022 ni en 2023, pero Espada tuvo como prioridad en su primera temporada poner a su mejor bateador en posición de tener más apariciones en el plato.

Batear en segundo lugar significa estar detrás de uno de los bateadores más rápidos del deporte. Ningún otro jugador activo de Grandes Ligas tiene más hits en el primer lanzamiento que Altuve. Ve sólo 3,46 lanzamientos por aparición en el plato (el promedio en las Grandes Ligas es 3,87) y, en ocasiones, puede obligar a Álvarez a modificar o acelerar su rutina.

“Para mí, se trata básicamente de notar dónde está (Altuve) y asegurarme de saber dónde está en todo momento”, dijo Álvarez. “A veces él está sentado a mi lado y lo siguiente que sé es que ya está ahí bateando, así que tengo que apresurarme y prepararme. Pero mientras sepa dónde está Altuve, creo que estaré bien”.

Desde el círculo de espera, Álvarez vio a Altuve terminar una aparición en el plato de dos lanzamientos para comenzar la tercera entrada. Álvarez se aferró para continuar con su acoso de toda su carrera al abridor de Toronto Chris Bassitt, quien elevó un sinker de 2-1 en la mitad exterior de la zona de strike de Álvarez. Lo depositó 422 pies en el bullpen de los Astros.

Álvarez agregó dos hits más ante Bassitt y tiene ocho hits en 18 turnos al bate contra él. Cinco son jonrones. Los dos hombres se cruzaron al salir del campo después de la cuarta entrada el miércoles.

“No estaba tratando de toparme con él allí, él estaba tratando de toparme conmigo”, dijo Álvarez después con una sonrisa. “Básicamente lo que me preguntó fue: ‘¿Cómo puedo sacarte?’ Y no lo sé”.

Pocos lo hacen. Para comenzar la sexta entrada, Álvarez aniquiló un imponente jonrón solitario ante Mayza que viajó 444 pies hasta un pabellón sobre el bullpen de los Astros. Espada se maravilló con el sinker bien ejecutado que lanzó Mayza y la fuerza pura que tuvo Álvarez para enviar la pelota donde “no mucha gente puede” en el jardín central derecho.

El único out que hizo Álvarez viajó 404 pies y salió con su bate a 105.4 mph. Según Statcast, el elevado habría salido de 18 de los 30 estadios de las Grandes Ligas. El Minute Maid Park no es uno de ellos, un destino que Álvarez comprendió mientras caminaba hacia la primera base. Tenía una sonrisa traviesa mientras Kevin Kiermaier aseguraba la pelota en la pista de advertencia del jardín central.

“Sí”, dijo Álvarez con un suspiro, “bienvenido a Minute Maid”.

Álvarez se mantuvo alegre y bromeó en un camerino que finalmente podía mostrarse optimista. El inicio 2-5 provocó algunas reuniones posteriores al juego silenciosas, incluso atónitas. La victoria del miércoles no solucionó todo lo que les aqueja. La alineación dejó las bases llenas en dos de los primeros tres cuadros en camino a dejar varados a 10 corredores, aumentando su total a 54 en los primeros siete juegos de la temporada.

Los Astros conectaron cuatro sencillos durante 14 turnos al bate con corredores en posición de anotar. Peña y Chas McCormick proporcionaron goles consecutivos durante el quinto, ampliando la ventaja y continuando una preocupación al comienzo de la temporada.

Houston tiene 15 de 67 con corredores en posición de anotar durante sus primeros siete juegos. Todos menos dos de esos hits son sencillos, lo que obliga a un equipo construido para el slugging a jugar béisbol de estación en estación. Mientras Álvarez permaneció ausente, Houston no pudo.

Cuando despertó el miércoles, no era necesario.

(Foto: Logan Riely/Getty Images)



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