A van parou bruscamente em um estacionamento ao longo de uma movimentada via de Whittier. Meia dúzia de homens com armadura verde-exército e capacetes táticos saltaram com armas em punho. O alvo deles: uma antiga concessionária de carros usados ​​convertida em um dispensário ilegal de cannabis chamado Whittier Super Greens.

“Mandado de busca do Departamento do Xerife do Condado de LA, dê-se a conhecer”, gritou um detetive. Música pop mexicana tocava ao fundo quando eles entravam na loja e empurravam os funcionários e clientes para a frente. “Vamos, amigo, vamos ver suas mãos. Vamos.”

Menos de cinco minutos após o início da operação de 10 de maio, cinco pessoas estavam sentadas em cadeiras dobráveis ​​de metal do lado de fora das portas de metal corrugado da garagem. Detetives disfarçados surgiram com grandes sacos marrons de produtos de cannabis e cogumelos psilocibinos.

Um funcionário foi preso e acusado pelos cogumelos. Os deputados dispensaram todos os demais com um aviso e fecharam a loja.

Ele foi aberto novamente em semanas.

O fechamento temporário do Whittier Super Greens foi a última iteração de um ciclo que frustrou a aplicação da lei do condado durante anos.

Um estudo do Pew Research Center divulgado em fevereiro disse que havia quase 1.500 lojas de maconha no condado de Los Angeles, apesar dos dados estaduais mostrarem apenas 384 no condado com licenças em 2022.

(Myung J. Chun/Los Angeles Times)

Apesar das autoridades terem feito centenas de detenções e apreendido milhares de quilos de cannabis, os dispensários ilegais continuam a ser uma visão comum nos distritos comerciais de todo o condado de Los Angeles.

Enquanto as autoridades locais lutam para avançar, 200 quilómetros a sul o mesmo problema foi essencialmente resolvido. As autoridades do condado de San Diego dizem que praticamente eliminaram as vitrines do mercado negro, o que levanta a questão: por que o condado de Los Angeles não pode fazer o mesmo?

Autoridades de ambos os lugares dizem que a solução é complicada, mas se resume a uma combinação de vontade política, coordenação entre agências – e dinheiro vivo e frio.

As lojas não licenciadas geram milhões em vendas não tributadas, satisfazendo frequentemente a procura do mercado em municípios e áreas não incorporadas que ainda não autorizaram as vendas locais de cannabis, apesar da legalização recreativa em todo o estado em 2016.

Mas enquanto um condado continua a fracassar, o outro tornou-se criativo, utilizando uma estratégia multifacetada que envolve todos, incluindo os cobradores de impostos e o Departamento de Pesca e Vida Selvagem do estado.

As coisas estão indo tão mal no condado de Los Angeles, de acordo com o tenente Jay Moss, da principal unidade de narcóticos do Departamento do Xerife, que depois de pagar alguns milhares de dólares em impostos e taxas, muitas lojas de cannabis não licenciadas retomam as vendas em poucas horas.

“Nós os fecharíamos e eles reabririam em um período muito curto de tempo”, disse Moss. “É quase como se eles entendessem que esse é o custo de fazer negócios.”

Incentivos para contornar as regras

Menos de duas semanas após a operação em Whittier Super Greens, era como se a operação matinal do Departamento do Xerife nunca tivesse acontecido.

Na tarde de 23 de maio, um homem estava sentado atrás de uma janela escurecida logo na porta da frente, verificando as identidades e deixando as pessoas entrarem na sala dos fundos, onde uma grande variedade de produtos estava enfileirada em vitrines com iluminação fluorescente.

Dois jovens vendedores mostravam flores e pré-rolos de cannabis para um punhado de clientes. Uma placa ao lado de um equipamento elétrico oferecia “gotas” gratuitas de cera de THC de alta potência com um aviso: “Não tussa nos botões”.

O tenente Richard White, do departamento de narcóticos do Departamento do Xerife, observou que a loja já havia sido invadida antes e provavelmente será novamente.

“É definitivamente lucrativo o suficiente para eles se mudarem ou reabrirem”, disse White depois que ele e sua equipe encerraram a operação de fiscalização no mês passado. “Por que essas empresas não continuariam a contornar as regras?”

Os dispensários não licenciados são, por natureza, operações criminosas, ligadas a cartéis e outros grupos fora da lei.

A cannabis, os produtos comestíveis e os vapes são muitas vezes indistinguíveis dos seus equivalentes legais, com exceção dos preços de pechincha. Os produtos ilícitos não são tributados nem sujeitos ao regime estatal de controlo de qualidade para proteger os consumidores de metais pesados, pesticidas e outras substâncias perigosas.

Muitos clientes não sabem se uma loja possui licença. Ambos os tipos variam de salas esparsas com pouco mais do que algumas prateleiras e uma caixa registradora a espaços elegantes e bem equipados, mais parecidos com lojas da Apple do que com drogarias, com decoração de bom gosto, móveis de alta qualidade e vendedores amigáveis.

Os dispensários começaram a proliferar depois que a legalização da maconha medicinal entrou em vigor na Califórnia, em 1996. Os negócios – alguns autorizados pelo estado, a maioria não – tornaram-se desde então tão comuns quanto farmácias ou lojas de conveniência em muitos bairros.

O condado de Los Angeles é responsável por um décimo do número total de dispensários que operam em todo o país, de acordo com um estudo do Pew Research Center lançado em fevereiro, com quase 1.500 varejistas de maconha.

Mas o Departamento Estadual de Controle de Cannabis dados mostram que havia apenas 384 com licenças no condado de LA em 2022.

Um delegado do xerife uniformizado e com colete balístico fica ao lado de três pessoas sentadas de frente para portões de garagem de metal corrugado

Um delegado do xerife do condado de Los Angeles detém trabalhadores durante uma operação ilegal em um dispensário de cannabis em Whittier, no dia 10 de maio. Um deles foi acusado de vender cogumelos e outros quatro foram soltos com uma advertência.

(Myung J. Chun/Los Angeles Times)

Incursões como a do mês passado em Whittier fazem parte de um esforço que mesmo White – o detetive envolvido na operação – admitiu não ser particularmente robusto ou eficaz.

Ele disse que uma pequena equipe do condado, a Força-Tarefa de Saúde e Segurança do Consumidor de Cannabis, invadiu apenas dois a quatro negócios ilícitos por mês durante o ano passado, principalmente estimulada por reclamações de residentes.

Esse é um clipe muito mais lento do que no passado. Entre outubro de 2021 e abril de 2022, o departamento informou que executou mandados de busca em mais de 122 dispensários, fazendo mais de 277 prisões e apreendendo milhares de quilos de maconha e alimentos comestíveis.

A desaceleração está parcialmente relacionada com o orçamento. Em vez de visar os dispensários no âmbito das suas funções diárias, o condado paga horas extraordinárias ao pessoal do Departamento do Xerife pela sua participação nos esforços. Os municípios locais que contratam o departamento pagam a conta das operações dentro de suas fronteiras.

Uma alocação única do condado deu à força-tarefa multiagências do condado mais de US$ 2 milhões para pagamento de horas extras para ir atrás de dispensários ilegais em áreas não incorporadas em 2021. Mas os registros do orçamento do condado mostram que centenas de milhares desses dólares não foram gastos, e o condado tem desde então apoiado uma aplicação tão intensiva.

“Há uma grande organização paralela a gerir estes dispensários, e é muito lucrativa”, disse White, “e do nosso lado, há um limite para a nossa mão-de-obra e financiamento para resolver este problema”.

‘Uma miríade de amigos’

Os problemas que incomodam White são familiares ao seu homólogo que fica a três horas de carro ao sul. Sargento do Departamento do Xerife do Condado de San Diego. Nick Backouris dirige uma equipe de detetives que durante a última década foi encarregada de interditar negócios de cannabis não licenciados.

“Há três, quatro anos, eles estavam no auge da venda de cannabis e outras coisas, e isso era bastante normal”, disse Backouris.

Mas essas lojas são agora raras.

“Faz algum tempo que não vejo um”, disse ele.

Há muita sobreposição entre a forma como os dois condados operam.

Em Los Angeles, os esforços do Departamento do Xerife são coordenados com o Departamento de Controle de Cannabis do estado e o Departamento de Administração de Impostos e Taxas da Califórnia, que, segundo White, podem realizar “pedágios”, exigindo o pagamento imediato dos impostos pendentes. As empresas de serviços públicos às vezes acompanham e podem encerrar o serviço.

O Escritório do Conselho do Condado de Los Angeles busca outros meios de bloquear dispensários ilegais, como confisco de bens e ações civis.

Mas, de acordo com Moss, da principal unidade de narcóticos do xerife, redes de sociedades de responsabilidade limitada e nomes fictícios podem tornar inúteis muitos desses esforços.

O condado de San Diego não desiste tão facilmente.

Backouris disse que sua equipe traz “uma miríade de amigos” depois de obter um mandado de busca para um dispensário ilegal.

Cientistas do Departamento de Pesca e Vida Selvagem da Califórnia inspecionam a propriedade em busca de descarga inadequada de água. Se os impostos não pagos não puderem ser pagos no local, serão apresentadas acusações criminais relacionadas a impostos.

Se os inspetores do código encontrarem violações, o conselho de água e a companhia elétrica do condado cortam os serviços. E, em alguns casos, os edifícios são apreendidos.

Os proprietários legais de dispensários também têm sido proativos, disse Backouris, em alguns casos entrar com ações judiciais que aumentam os problemas dos seus concorrentes fora da lei.

A maioria não teve outra opção senão desistir da indústria ilícita. Aqueles que persistissem corriam o risco de enfrentar processos criminais, inclusive em casos de lavagem de dinheiro que visavam os proprietários.

Em 2021, o Conselho de Supervisores do Condado de San Diego reservado quase US$ 3 milhões para a batalha contra dispensários ilegais. Em vez de pagar pelas horas extras do Departamento do Xerife, o condado criou uma equipe de fiscalização dedicada e contratou pessoal de apoio adicional para o gabinete do procurador distrital.

Enquanto isso, no condado de Los Angeles, White disse que às vezes o escritório do promotor acusa um ou dois funcionários e, ocasionalmente, o proprietário da empresa ou do prédio pela venda de narcóticos ou outras violações.

“O objetivo final é identificar quem é o proprietário da empresa responsável por administrá-la, em oposição aos trabalhadores do prédio”, disse Moss. “Mas isso pode ser muito difícil.”

O interior de um saco de papel contendo inúmeras pepitas de cannabis

As lojas não licenciadas geram milhões em vendas não tributadas, muitas vezes satisfazendo a procura do mercado em municípios e áreas não incorporadas que ainda não autorizaram as vendas locais de cannabis, apesar da legalização recreativa em todo o estado em 2016.

(Myung J. Chun/Los Angeles Times)

Como ‘fechar casas de crack’

O condado de San Diego não venceu completamente a guerra contra a maconha ilegal.

Fornecedores licenciados reclamou que os serviços de entrega assumiram grande parte dos negócios ilícitos. E, como em Los Angeles, as tabacarias ainda costumam vender produtos que imitam a cannabis ou contêm THC clandestinamente.

Mas os contrabandistas tradicionais são coisa do passado.

De volta ao condado de Los Angeles, as autoridades de Compton estão tentando replicar esse sucesso.

Estima-se que entre 30 e 100 retalhistas ilegais de cannabis operavam dentro das fronteiras de Compton até à Primavera passada, atendendo à clientela de um município que proibiu firmemente as vendas regulamentadas.

Esse número diminuiu drasticamente desde o ano passado, de acordo com o vereador Andre Spicer, mas não por causa da fiscalização do Departamento do Xerife.

“Não é diferente da nossa abordagem de fechar casas de crack nos anos 80 ou 90. É uma atividade ilegal”, disse Spicer. “O incentivo deles é o dinheiro. Mas agora nós os responsabilizamos.”

Compton paga US$ 20 milhões anualmente ao Departamento do Xerife por serviços de aplicação da lei. Mas as batidas em dispensários são consideradas serviços extras “à la carte”, disse Spicer, que ele estimou custar à cidade cerca de US$ 20 mil cada.

Uma batida pode resultar em uma multa de US$ 2.500, explicou o vereador, deixando a cidade sem US$ 17.500, com pouco para mostrar. Fazendo assim, disse ele, “não podemos nos dar ao luxo de desligá-los”.

A Câmara Municipal de Compton votou pela dissolução do Departamento de Polícia em 2000, alegando ineficácia. Spicer lamenta essa decisão.

“Se eu tiver um departamento de polícia, eu lhes digo como manobrar, como se mover, no que focar”. No Departamento do Xerife, Spicer disse que “é político. Eles querem dinheiro: ‘Não vou fechar nada de graça se não estiver no meu contrato’”.

Ultimamente, a cidade tem tentado levar a briga à Justiça.

No final de 2022, Compton lançou a sua Força-Tarefa de Dispensários Ilegais, que trabalha com um escritório de advocacia externo para cobrar taxas e impostos não pagos de dispensários ilegais e dos proprietários que os alugam. Os críticos dizem que a tática, em alguns casos, sobrecarregou injustamente os funcionários de baixo escalão.

Mas Spicer disse que a força-tarefa identificou e fechou com sucesso dezenas de negócios ilegais.

Ele disse que os esforços financeiros foram fundamentais. Nos últimos anos, disse ele, os operadores ilícitos simplesmente continuaram a voltar porque podiam obter lucro.

Pouco depois de a cidade “demolir” um dispensário ilícito antes que a abordagem baseada nos tribunais fosse implementada, disse Spicer, uma funcionária “estava sentada na frente sinalizando para seus clientes que chegariam lá, dando-lhes um endereço para seu novo local com um cartão de desconto.”

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