SUNRISE, Fla. — En una final de la Copa Stanley con tanta concentración en lo que un campeonato podría hacer para pulir los legados de Connor McDavid y Leon Draisaitl, ha sido fácil pasar por alto cuánto está en juego para Sergei Bobrovsky mientras se mira a esas superestrellas.

Acercándose a su cumpleaños número 36, el estoico portero de los Florida Panthers está llamando a la puerta del Salón de la Fama del Hockey. Y si ayuda a su equipo a vencer a los Edmonton Oilers tres veces más durante las próximas dos semanas, es casi seguro que tendrán que abrirle la puerta en algún momento después de que su carrera llegue a su fin.

“Si gana la Copa Stanley, estará dentro”, dijo el ex portero de la NHL Brian Boucher, quien está haciendo comentarios en color de la final para la transmisión de radio de Sports USA. “Quiero decir, está cerca incluso sin ella, pero ¿ganas una Copa? Sin duda, es un miembro del Salón de la Fama”.

Si bien eso es obviamente lo último que Bobrovsky piensa en este momento, era natural que los espectadores comenzaran a pensar en ese sentido mientras lo veían realizar una blanqueada de 32 salvamentos en el Juego 1.

Fue una actuación inolvidable del tercer hombre más viejo en el hielo, una que sería difícil imaginar hace apenas dos años, cuando habría sido un hecho comúnmente aceptado que los Panthers no podían delatar a Bobrovsky y su equipo. Un tope salarial de $10 millones, o incluso tan recientemente como hace 15 meses, cuando estaba viendo al suplente Alex Lyon liderar a Florida en una carga de final de temporada hacia los playoffs.

Y, sin embargo, aquí estamos viendo toda su carrera bajo una luz diferente debido a lo que ha sucedido desde entonces.

Hoy en día, Bobrovsky es visto como el dos veces ganador del Trofeo Vezina que persigue un verdadero legado en la final de la Copa después de quedarse sin fuerza durante la serie de campeonato del año pasado contra Las Vegas. Comenzó este desviando seis tiros de McDavid el sábado por la noche, además de un par de escapadas claras, y más de un compañero de equipo de los Panthers lo describió como significando “todo” para su equipo.

“En el ambiente de la final de la Copa Stanley, sin duda fue un partido de élite”, dijo el entrenador en jefe de los Panthers, Paul Maurice.

La implacable ética de trabajo de Bobrovsky se ha convertido en una leyenda en el sur de Florida, y se ha citado con tanta frecuencia aquí que tiende a eclipsar la inmensa cantidad de talento que ha demostrado desde que comenzó su carrera en la NHL hace 14 años.

Boucher lo sabría ya que fue el primer compañero de portero del ruso después de que los Philadelphia Flyers contrataran a Bobrovsky fuera del KHL como agente libre no reclutado. En ese momento, Bobrovsky no hablaba nada de inglés. Y Boucher sabía muy poco sobre su nuevo compañero de equipo antes de que pisaran el hielo por primera vez juntos en agosto de 2010 para una sesión con el entrenador de porteros de los Flyers, Jeff Reese.

“Diez minutos estuve en el hielo con Bob y le dije a Jeff Reese: ‘Uh oh. Estoy en problemas’”, dijo Boucher. “Y él dice: ‘Sí, lo eres’”.

¿Qué fue lo que más destacó?

“Atletismo y explosividad increíbles”, dijo Boucher. “No había visto un portero tan bueno. Realmente me dejó atónito cómo un tipo con tanto talento puede no ser reclutado. Yo estaba como, ‘¿Cómo se puede extrañar a un tipo como este?’ Él era así de bueno. Supe desde ese momento que sería una estrella en la liga”.

Bobrovsky ha dado algunos giros y vueltas en el camino: reclamó sus dos Vezinas como parte de una carrera de siete años en Columbus antes de firmar un contrato de siete años y $70 millones en Florida como agente libre en 2019.

En apenas la segunda temporada de ese acuerdo, tendía a una situación de pelotón con el ex suplente Chris Driedger. Su juego no era propio de alguien a quien se le pagara más que a todos los porteros de la NHL, excepto Carey Price. Los Panthers también tenían al prospecto prometedor Spencer Knight llegando a escena en esa época.

Sin embargo, esa historia fue todo agua pasada como cánticos de “¡Bobby! ¡Poli! ¡Poli!” Llovió repetidamente en el Amerant Bank Arena mientras Bobrovsky se convirtió en el portero de mayor edad desde Martin Brodeur en 2012 en ganar un partido de la final de la Copa Stanley y el de mayor edad desde Tim Thomas en 2011 en lograr una blanqueada en la serie de campeonato.

Tradicionalmente, obtener la entrada al Salón de la Fama del Hockey ha sido particularmente difícil para los porteros, aunque la generación de 2023 incluía a Henrik Lundqvist, Tom Barrasso y Mike Vernon, pero Bobrovsky tendría un caso increíblemente convincente si lograra agregar una Copa Stanley como un logro que coronará su carrera.

Además de los Vezinas, actualmente ocupa el puesto 14 en la lista de victorias de todos los tiempos de la NHL y debería poder escalar cómodamente dentro del top 10 con dos años restantes de contrato y sin mostrar signos de desaceleración.

También hay un elemento de cómo redefinió la forma en que se podía jugar la posición con su rapidez y movimientos explosivos alrededor del área. Increíblemente, su cuerpo se ha mantenido a pesar de ese estilo exigente, un estilo que Boucher cree que han imitado los otros porteros rusos de primer nivel que vinieron después de él.

“Jugué con (Miikka) Kiprusoff, (Nikolai) Khabibulin, (Evgeni) Nabokov”, dijo Boucher. “Jugué con algunos buenos porteros. Yo no había visto nada parecido. Mira a los chicos ahora.

“Bob no es tan grande, pero todos son iguales. Los miras: (Andrei) Vasilevskiy, (Igor) Shesterkin, (Ilya) Sorokin. Todos parecen iguales. Es increíble. Son tan flexibles, son tan poderosos.

“Antes de él, no se veían muchos tipos así”.

(Foto: Bruce Bennett/Getty Images)

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