BOSTON – Derrick White chirrió a Jaylen Brown casi inmediatamente después de entrar al vestuario de los Celtics el domingo por la noche. Brown estaba sentado en su casillero cuando White regresó de cumplir con sus deberes como periodista.

“Conseguí ese bloqueo”, le dijo White a su compañero de equipo.

Aunque la puntuación decía que White tenía razón, Brown no estaba de acuerdo. Las sonrisas en sus rostros indicaron que ambos entendían que quién era el dueño del tiro bloqueado no importaba en absoluto. Juntos, habían preservado una victoria por 105-98 en el Juego 2 al bloquear el aro de PJ Washington con 51 segundos restantes.

Quién sabe qué hubiera pasado durante el resto del último minuto si White y Brown no hubieran regresado para evitar que Washington recortara una ventaja de cinco puntos de Boston. Con una canasta de Washington en esa jugada de transición, un colapso sorprendente de los Celtics al menos se habría convertido en una posibilidad después de que tomaron una ventaja de 103-89 con 3:34 por jugarse. En cambio, White y Brown intercalaron a Washington desde cada lado en el contraataque fundamental.

El anotador decidió que White alcanzara primero al delantero de los Mavericks. El video mostró que Brown también ayudó a derribar la pelota del cristal.

“Si no estuviera allí”, le preguntó Brown a White en el vestuario, “¿lo tendrías?”.

White le aseguró a su compañero de equipo que habría rechazado el intento de volcada de todos modos, pero Brown se negó a aceptar la explicación.

“Está bien”, respondió Brown, sonriendo de nuevo. “Esa es la gorra”.

Quienquiera que mereciera el bloqueo, jugadas como esa ayudaron a los Celtics a sobrevivir a la desaparición de la que suele ser su mejor arma. Podían reírse de quién merecía el crédito por el bloqueo que salvó el juego después de encontrar otras formas de ganar en una noche en que sus tiros de tres puntos se agotaron. No sólo tuvieron una mala actuación desde fuera, sino una de las peores de toda la temporada. Su 25,6 por ciento de tiros de tres puntos lo ubicaron en el puesto 95 de sus 98 juegos hasta el momento, incluida la temporada regular. Antes del domingo, sólo habían tirado peor que esa vez durante los playoffs: acertaron 8 de 35 desde lo profundo en el Juego 2 de la segunda ronda, mientras que los Cleveland Cavaliers los derrotaron por 24 puntos. Por muy buenos que hayan sido los Celtics esta temporada, y por mucho que hayan trabajado para desarrollar otras formas de ganar, tuvieron un feo 4-8 durante la temporada regular cuando acertaron menos del 30 por ciento en intentos de triples. Incluso para los mejores equipos, esas horribles noches de tiroteo normalmente significan un desastre. Como le gusta decir al ex entrenador de los Celtics, Doc Rivers, a veces realmente puede ser una liga de éxito o fracaso.

Los Celtics siguieron fallando el domingo. Fallaron sus primeros ocho triples como equipo. Jayson Tatum se perdió sus primeros cinco individualmente. Él y Jaylen Brown, los dos All-Stars del equipo, se combinaron para acertar 2 de 12 en intentos de 3 puntos, mientras que el banco del equipo se combinó para disparar 1 de 10 desde el centro. Aunque el único hit de la segunda unidad fue grande (el tiro de Payton Pritchard sonando la chicharra al final del tercer cuarto), los Celtics fallaron repetidamente en castigar a los Mavericks desde detrás del arco. Los Celtics sólo anotaron 10 triples, una marca que superaron en todos menos cuatro de sus partidos anteriores, incluida la temporada regular.

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Los Celtics todavía tomaron una ventaja de 2-0 en la serie. Una razón obvia por la que prevalecieron en una noche tan fría en tiros fue que a los Mavericks les resultó aún peor lanzar el balón a la canasta desde afuera. Pero los jugadores y entrenadores de Boston también enfatizaron que los fallos no los rompieron.

“Pensé que teníamos una apariencia genial”, dijo Brown. “Si miras atrás y miras la primera mitad, Sam (Hauser) tuvo muchas miradas geniales, (Derrick White) tuvo algunas miradas que no desaparecieron. Pero no entramos en pánico. Seguimos defendiendo, nos quedamos en el juego y seguimos confiando en él y esta noche hicimos lo suficiente para ganar el juego”.

Los Celtics han tratado de prepararse para superar las malas noches de tiro. Joe Mazzulla hizo una de sus misiones durante la pretemporada construir nuevos caminos para que su equipo ganara. No quería que Boston siguiera dependiendo tanto del tiro de tres puntos como lo fue la temporada pasada. A finales de octubre, enfatizó que los Celtics necesitaban generar formas de eliminar la suerte en los tiros del juego. A menudo parecía obsesionado con generar más intentos de tiro y triples que un oponente. Ganar esos márgenes, dijo, les daría una receta para sobrevivir cuando la bola 3 dejara de caer.

Los Celtics ganaron ambas categorías en el Juego 2. Hicieron cuatro intentos de tiros de campo más que Dallas y 13 intentos de triples más. Boston, a menudo criticado a lo largo de los años por conformarse demasiado desde afuera, también produjo cinco intentos más que los Mavericks dentro del área restringida. Los Celtics, que rara vez fuerzan pérdidas de balón, obligaron a Dallas a hacer 15, otra forma en que Boston gana por los márgenes. Con los fallos acumulándose, los Celtics necesitaban ajustar las matemáticas del baloncesto a su favor. Mazzulla dijo que su valor esperado de puntos por tiro era “mucho más alto” que el de Dallas durante la primera mitad.

“Me gustó cada toma que hicimos”, dijo Mazzulla. “Eso es lo más importante, aprovechar lo que te da la defensa, ya sea una bandeja o un triple”.

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Algunas de las peores noches de tiro de los Celtics a lo largo de los años se produjeron cuando sucumbieron a una ofensiva estancada. No lo hicieron ese domingo. Tatum y Brown rompieron regularmente la primera línea de defensa tras el rebote, alcanzaron la pintura y lanzaron patadas al perímetro. Mazzulla pensó que era importante que su equipo evitara la tentación de forzar malos tiros.

“Por lo general, lo que sucede es que tienes esas posesiones vacías en el lado ofensivo, tu defensa comienza a pesar o comienzas a desconfiar de la disciplina de tu espaciado y tu selección de tiros”, dijo Mazzulla, “y terminas renunciando a la transición ( oportunidades) y obtener coincidencias cruzadas. Así que los muchachos confiaron y se mantuvieron disciplinados y pudimos mantenernos alejados de los partidos cruzados y pudimos mantener el juego en la forma que queríamos jugar”.

La defensa de los Celtics cortó en gran medida las posibilidades de transición de los Mavericks. Según Cleaning the Glass, sólo el 6,5 por ciento de las posesiones de Dallas comenzaron con una jugada de transición, un número bajo. Los Mavericks apenas tuvieron éxito en esas jugadas. Mazzulla creía que la ofensiva de los Celtics, a pesar de todos sus fallos, le dio a la defensa del equipo la oportunidad de prosperar.

La defensa de Boston prosperó. Los Celtics mantuvieron a Dallas en 105,4 puntos por cada 100 posesiones, lo que habría quedado último en la liga durante la temporada regular. Boston limitó al elenco de apoyo de los Mavericks, mientras que Luka Dončić logró una primera mitad deslumbrante y finalmente molestó a Dončić con varios errores inusuales durante la segunda. Terminó con ocho pérdidas de balón, cinco de ellas después del medio tiempo. Después de acertar 9 de 13 en la primera mitad, Dončić acertó sólo 3 de 8 en la segunda. Su puntuación disminuyó cada trimestre. Tras anotar 13 puntos en el primero, sumó 10 en el segundo, seis en el tercero y cuatro en el cuarto. Brown dijo que la clave de los Celtics es “agotar a esos muchachos”, incluido Dončić.

“Seamos lo más físicos que podamos, esfuerzo completo del equipo”, dijo Brown. “Sigue tocándolos. Eso es todo. Creo que esos muchachos tienen un tremendo talento ofensivo. Salieron balanceándose. Luka salió en el primer cuarto, sabíamos lo que iba a hacer. Sabíamos que iba a ser agresivo. Pero nos quedamos con el plan de juego. Nos mantuvimos consistentes y pudimos entregarlo varias veces, lo que nos ayudó a tomar la delantera”.

A pesar de todos los fallos, los Celtics se apegaron a su plan en ambos lados de la cancha. Fue apropiado que una de sus jugadas más importantes se produjera directamente después de un intento de triple bloqueado. Después de que White anotó un tiro de tres puntos en una esquina faltando unos cuatro minutos, Jrue Holiday tomó a Washington antes de la mitad de la cancha y lo obligó a lanzar el balón hacia atrás a Dončić. Holiday desvió el pase y, cuando se acababan los ocho segundos, se abalanzó para presionar a Dončić. El pase urgente de la estrella de Dallas fue interceptado por White en el otro lado de la mitad de la cancha. Segundos después, Holiday anotó un triple para poner a los Celtics adelante 100-89. Un triple de White en la siguiente posesión de Boston aumentó la ventaja a 103-89.

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Los Celtics están acostumbrados a anotar triples rápidamente como lo hicieron cerca del final de esa secuencia. Pueden ganar partidos, y a menudo lo hacen, lanzando pelota larga tras pelota larga sobre las cabezas de sus oponentes. Simplemente no necesitaron su mejor marca de triples para contener a los Mavericks en el Juego 2. Estos Celtics, acercándose a un campeonato, tienen más de una forma de ganar.

“Lo que sea necesario”, dijo White mientras se alejaba de Brown.

(Foto de Jaylen Brown y Derrick White bloqueando a PJ Washington: Joe Murphy/NBE vía Getty Images)



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