Era una forma extraña de crear un monstruo, un batir de alas de mariposa que de alguna manera provocó un huracán.

El 24 y 26 de marzo de 2023, los Charlotte Hornets estaban jugando la racha de otra temporada perdida con una serie de ida y vuelta contra los Dallas Mavericks. Con Charlotte sin el escolta All-Star LaMelo Ball y los titulares Terry Rozier y Kelly Oubre, y los Mavs contando con los escoltas All-Star Luka Dončić y Kyrie Irving, pensó que sería fácil para Dallas moverse en trineo mientras intentaba abrirse camino en un Oeste abarrotado. Campo de playoffs de la conferencia.

Es fácil olvidar lo reñida que estuvo esta carrera por los playoffs. A falta de dos semanas de la temporada regular, los Mavs entraron al juego como uno de seis Equipos del Oeste con exactamente 37 derrotas; estaban a un juego de la Lotería del Draft de la NBA en el extremo inferior, pero a un juego del sexto lugar y un lugar automático en los playoffs en el otro. Estos fueron juegos que debía ganar contra un oponente superado y con un ojo puesto en Cancún; Seguramente los Mavs navegarían tranquilamente.

Narrador: No lo hicieron.

En cambio, los Hornets básicamente terminaron la temporada de Dallas con una impresionante barrida de dos juegos. El delantero de Charlotte, PJ Washington, sí, eso PJ Washington: anotó 49 puntos en los dos juegos. El base Svi Mykhailiuk anotó 13 en el primero mientras era titular y se turnaba para defender tanto a Dončić como a Irving, y los Hornets sorprendieron a Dallas 117-109 en el primer juego y 110-104 en el segundo.

“El año pasado en Charlotte quedamos fuera de los playoffs; Jugando contra los Mavs, simplemente quería terminar su temporada también”, dijo Washington entre los Juegos 1 y 2 de las Finales de la NBA contra Boston. “Ayudó a largo plazo”.

Mykhailiuk, que ahora es reserva de los Celtics, dijo que “nadie esperaba realmente” que Charlotte ganara.

“Fue fantástico, todos pudieron jugar, fueron buenos partidos”, dijo Mykhailiuk. “Éramos un equipo joven y podíamos jugar duro con el dinero de la casa”.

Si necesita pruebas de que esto realmente sucedió, aquí está Washington conduciendo y pateando para preparar a Mykhailiuk para un triple agotador que ayudaría a congelar la victoria en Dallas.

Y aquí está Mykhailiuk devolviéndole el favor dos días después con el triple de la ventaja en el último cuarto de la victoria en Charlotte.

Así comenzó nuestro momento de puertas correderas en Dallas, porque no hay manera de que los Mavericks estuvieran en las Finales de la NBA en este momento si hubieran ganado esos juegos. La barrida acabó efectivamente con la temporada de Dallas; Para el último fin de semana, los Mavericks decidieron ondear la bandera blanca y arruinaron sus dos últimos juegos para preservar una selección protegida entre los 10 primeros del draft.

La NBA multó a Dallas con 750.000 dólares por “conducta perjudicial para la liga” por violar la política de lesiones de la liga y dejar afuera a jugadores sanos en un juego de eliminación, así como por el delito no declarado de admitir descaradamente que esto era lo que estaba haciendo.

Al final resultó que, fueron los mejores $750,000 que los Mavericks jamás gastaron y abre algunas preguntas sobre qué puede hacer la liga para evitar una situación similar. Preservar una selección protegida entre los 10 primeros que se le debe a los New York Knicks del intercambio de Kristaps Porziņģis le permitió a Dallas agregar al centro Dereck Lively II en la noche del draft, una clave enorme en su carrera por los playoffs. (Los Mavs tenían la décima selección, pero la cambiaron y al delantero Dāvis Bertāns por las selecciones n.° 12 y 24 y al gran hombre Richaun Holmes, que ya se fue; seleccionaron a Lively en el puesto 12). Después de una temporada de 50 victorias en 2023-24, Dallas enviará a Nueva York la selección número 24 en un draft mucho más débil a finales de este mes.

En ese sentido, le pregunté a Adam Silver esta semana si la sanción de la liga era suficiente y si la liga debería cambiar las reglas sobre la protección de las selecciones de draft.

“Los sancionamos”, dijo Silver. “Hicimos lo que pensamos que era apropiado en ese momento. Sólo diría que el éxito que vieron esta temporada, que ahora están viendo en los playoffs y aquí están en las finales, no lo atribuyo a una sola selección del draft, por muy importante que haya sido esa selección para sus equipo.”

Silver agregó que la liga evalúa constantemente los incentivos del equipo en varios niveles, incluido el draft, pero no sugirió que ningún cambio fuera inminente.

Una idea que la liga podría considerar, basada en este episodio y otros similares, es eliminar las protecciones de selección en las posiciones 5 a 12. Ese es el rango en el que un equipo fuera de los playoffs podría perder juegos intencionalmente al final de la temporada para preservar una selección del draft. Por cierto, esta estrategia no se ha limitado a los Mavs y Lively; Los Golden State Warriors, por ejemplo, ayudaron a iniciar su dinastía al torpedear su temporada 2011-12 para quedarse con la selección que se convirtió en Harrison Barnes.

Sin embargo, lo hecho, hecho está. El trabajo de Dallas podría haber sido vergonzoso, pero el retorno de la inversión en humillación es difícil de negar. Es difícil creer que, desde ese momento tan bajo, desterrados a la lotería por un equipo lesionado que ganó 27 victorias después de una final de conferencia en 2022, los Mavs salieron de la lona y están en las Finales de la NBA poco más de un año después. . Es apenas la octava vez en los últimos 45 años que un equipo no llegó a los playoffs y llegó a la final un año después.

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“Definitivamente es una locura”, dijo el veterano delantero de Dallas Maxi Kleber. “El año pasado fue realmente decepcionante. Creo que todos se lo llevaron a casa durante el verano, reflexionaron un poco y volvimos fuertes como equipo”.

Y es igualmente difícil comprender que dos de los oponentes clave que iniciaron ese episodio, Washington y Mykhailiuk, estén en bandos opuestos en la final.

Washington, en particular, desempeña un papel enorme en esta historia de Dallas. Sus hazañas fueron la principal razón por la que Dallas perdió ambos partidos ese fin de semana de marzo; menos de un año después, él mismo sería un Maverick después de un intercambio en la fecha límite que envió a Charlotte Grant Williams, Seth Curry y una selección de primera ronda de 2027 protegida entre los dos primeros.

Claramente, el juego de Washington en ese partido de ida y vuelta dejó una impresión; de hecho, estaba trabajando en una racha de cuatro partidos consecutivos de 20 puntos contra los Mavs cuando fue traspasado a Dallas. También defendió a Dončić durante gran parte de ambos juegos, insinuando la capacidad de cambio que lo hizo tan útil una vez que se unió a los Mavs.

Después de llegar en febrero y participar en esta carrera de playoffs, Washington dijo que no ha tenido tiempo de reflexionar sobre cómo su juego en esos juegos terminó indirectamente llevándolo a la final con los Mavs.

“Todo ha estado sucediendo muy rápido”, dijo. “Definitivamente me divertí mucho haciendo eso el año pasado, pero es mucho más divertido estar aquí en este escenario”.

En cuanto a los ex compañeros de equipo de los Hornet, cada uno dijo que no se pondrán al día con su papel en esta historia de los Mavs hasta después de la serie.

“Él es mi enemigo en este momento”, dijo Washington sobre Mykhailiuk.


Lectura obligatoria

(Foto de Svi Mykhailiuk: Eric Canha/USA Today; foto de PJ Washington: David Jensen/Getty Images)

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