James M. Lawson Jr., un ministro metodista que se convirtió en maestro en el movimiento de derechos civiles y capacitó a cientos de jóvenes manifestantes en tácticas no violentas que hicieron de las protestas en los mostradores de los almuerzos de Nashville un modelo para combatir la desigualdad racial en la década de 1960, falleció. Tenía 95 años.

Lawson, quien durante décadas trabajó como pastor, organizador laboral y profesor universitario, murió el domingo de un paro cardíaco camino a un hospital de Los Ángeles, dijo su hijo J. Morris Lawson III al Washington Post. Tenía 95 años.

Reclutado por el reverendo Martin Luther King Jr., Lawson organizó y dirigió talleres semanales sobre acción noviolenta en Nashville y otros puntos críticos del movimiento. Los talleres capacitaron a muchos futuros líderes del Comité Coordinador Estudiantil No Violento, incluido el difunto Representante John Lewis.

“Realmente sentí… que fue enviado por Dios”, escribió una vez Lewis sobre Lawson. “Había algo místico en él, algo sagrado, muy controlado, en su manera…. Ese hombre era un maestro nato, en el verdadero sentido de la palabra”.

Lawson, llamado “el principal teórico de la no violencia” por King, estudió la filosofía de Gandhi en la India antes de unirse a la lucha en el Sur. Dirigió seminarios por toda la región y se convirtió en un solucionador de problemas itinerante para la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur.

En 1968, invitó a King a hablar ante trabajadores sanitarios en huelga en Memphis, donde el carismático predicador, que había anticipado su propia muerte, fue asesinado.

Lawson trabajó con varios grupos de derechos civiles en el sur hasta 1974, cuando se mudó a Los Ángeles para convertirse en pastor de la Iglesia Metodista Unida Holman. Dirigió la iglesia durante 25 años. Se jubiló en 1999, pero siguió siendo un activista por la paz y la justicia social.

James M. Lawson Jr., hijo de un orgulloso predicador negro, no siempre practicó la no violencia. Cuando era niño en Ohio en la década de 1930, golpeó a un niño blanco por gritarle un insulto racial.

Afortunadamente para Lawson, no hubo repercusiones hasta que llegó a casa.

“Jimmy”, dijo su madre cuando le contó lo que había hecho, “¿de qué sirvió? Debe haber una mejor manera.”

Ocupada en la cocina, ella no lo miró cuando lo reprendió, pero sus palabras resonaron. Lawson sintió que su mundo “simplemente se detuvo”, recordó más tarde. “Y en algún lugar muy dentro de mí me escuché decir: ‘Voy a encontrar una manera mejor’”.

Su búsqueda lo llevó a la India, donde estudió las ideas de Mohandas K. Gandhi sobre la resistencia no violenta. Después de regresar a Estados Unidos, aplicó lo que había aprendido al movimiento de derechos civiles, combinando los principios de Gandhi con conocimientos bíblicos para convertirse en lo que el reverendo Martin Luther King Jr. llamaría “el principal teórico de la no violencia de la época”.

Figura central en algunas de las campañas más importantes del movimiento, incluidas las protestas en los mostradores de almuerzo de Nashville, el primer Freedom Ride y las batallas por la justicia social que lideró como pastor de la Iglesia Metodista Unida Holman en Los Ángeles.

El boicot a los autobuses de Montgomery, lanzado por King en 1955, demostró la potencia de la protesta no violenta. Pero fue Lawson quien dio instrucción disciplinada a los jóvenes manifestantes que llevarían el movimiento de derechos civiles a la siguiente etapa. Les enseñó no sólo los altos principios de la resistencia pasiva sino también tácticas fundamentales, incluyendo cómo resistir insultos y ataques físicos, evitar violar las leyes de vagancia, “incluso cómo vestirse” para una protesta, escribió el historiador Taylor Branch, que significaba “medias y tacones altos para las mujeres, abrigos y corbatas para los niños”.

Sus talleres sobre no violencia alimentaron a muchos de los líderes que impulsarían el movimiento en la década de 1960, incluido Lewis, quien fue uno de los organizadores del Comité Coordinador Estudiantil No Violento.

“No podría haber encontrado un mejor maestro que Jim Lawson”, escribió Lewis en sus memorias de 1999. “El perdón no es difícil de encontrar. Y eso, nos enseñó Jim Lawson, es la esencia del estilo de vida no violento”.

Nacido el 22 de septiembre de 1928 en Uniontown, Pensilvania, James Morris Lawson Jr. creció en Massillon, Ohio, hijo de una costurera nacida en Jamaica y de un ministro metodista itinerante que portaba un arma cuando viajaba por el Sur. Creía que debía luchar para defenderme”, recordó Lawson, el sexto de nueve hijos, en una entrevista de 2000 con la Radio Pública Nacional.

Estaba en la escuela secundaria en la década de 1940 cuando organizó su primera protesta, dirigida a un restaurante Massillon que se negaba a atender a los negros. El dueño lo atendió pero le dijo que no volviera nunca más.

Después de la secundaria, asistió al Baldwin-Wallace College, una universidad metodista en Berea, Ohio, y se unió a la pacifista Fellowship of Reconciliation. Cuando lo llamaron al servicio militar durante la Guerra de Corea, se negó a alistarse y fue enviado a prisión durante 14 meses.

En 1953, Lawson se unió a una misión metodista en la India y se dedicó a estudiar la no violencia de Gandhi. Todavía estaba en la India a finales de 1955 cuando leyó un informe periodístico sobre el boicot a los autobuses de Montgomery. “Lo vi como una respuesta a una oración”, dijo Lawson en una entrevista del Times en 1984 sobre la protesta, encabezada por King. “Mi reacción fue empezar a gritar de alegría”.

Regresó a los Estados Unidos en 1956 y se matriculó en la Escuela de Graduados en Teología de Oberlin College, donde conoció a King en 1957. King, que había venido a Oberlin para hablar, instó a Lawson a unirse al movimiento.

En 1958, Lawson se mudó a Nashville y se matriculó en el programa de teología de la Universidad de Vanderbilt. También se unió al Consejo de Liderazgo Cristiano de Nashville y comenzó a realizar talleres sobre la no violencia.

Lawson se basó en gran medida en juegos de roles y, a menudo, pidió a los estudiantes que se burlaran de otros con insultos raciales para ayudarlos a aprender a autocontrol. Mostró a los estudiantes cómo realizar una manifestación ordenada, llenando los asientos en los mostradores del almuerzo por turnos. También les mostró formas de minimizar las lesiones manteniendo contacto visual con los atacantes y usando sus cuerpos para ayudar a enfrentar los golpes que seguramente vendrían.

En noviembre de 1959, los estudiantes de Lawson realizaron tres protestas de práctica. “Lo hicimos en silencio”, sin cobertura de prensa, dijo a The Times en 2014. “Los consideramos parte de nuestro proceso de descubrimiento”.

Acortó el período de capacitación después de que los estudiantes de Greensboro, Carolina del Norte, atrajeran la atención de los medios nacionales con una serie de protestas improvisadas que comenzaron el 1 de febrero de 1960. Unas semanas más tarde, los estudiantes de Nashville, un “ejército” no violento” de unos 500 efectivos, proveniente de la Universidad Fisk y otras universidades locales, entró en acción y se hizo cargo de tres restaurantes en el centro de Nashville. Durante los tres meses siguientes, se atacaron más establecimientos, incluidas terminales de autobuses y grandes almacenes.

“Estaba claro que teníamos un movimiento muy disciplinado… con los estudiantes como nuestra principal energía”, dijo Lawson.

Cuando 81 estudiantes fueron atacados por un grupo de blancos y posteriormente arrestados, Lawson fue expulsado de Vanderbilt. Los miembros del profesorado dimitieron en protesta, lo que generó titulares en todo el país.

El punto de inflexión se produjo cuando la casa de un abogado de los manifestantes arrestados fue bombardeada con una bomba incendiaria, lo que provocó una marcha masiva hacia el Ayuntamiento de Nashville y un boicot a las empresas de propiedad blanca. En mayo de 1960, tres semanas después de que el alcalde hiciera un llamamiento a los ciudadanos blancos para que pusieran fin a la discriminación, los mostradores de almuerzo de Nashville comenzaron a atender a los negros y las campañas de protesta pronto se extendieron a docenas de otras ciudades del sur.

Lawson creía que las protestas eran más efectivas que las demandas, que criticó en un discurso de 1960 en la Universidad Shaw en Carolina del Norte como “esfuerzos convencionales de la clase media” para abordar graves injusticias sociales.

El veterano activista Julian Bond recordó en “Voices of Freedom”, una historia oral del movimiento, que Lawson parecía “el hermano menor malo que empujaba a King a hacer más, a ser más militante” y tenía “una idea mucho más ambiciosa de lo que no es -La violencia lo es.” podría hacer.”

El día después del discurso de Lawson, se fundó el Comité Coordinador Estudiantil No Violento con una declaración de propósito escrita por Lawson. Dirigido inicialmente por Marion Barry, futura alcaldesa de Washington, el SNCC ayudó a impulsar importantes campañas de derechos civiles, incluidos proyectos de registro de votantes y los Viajes por la Libertad de 1961.

Cuando el primer Viaje por la Libertad se vio empañado por la violencia de la mafia, un pequeño grupo de estudiantes de Nashville entrenados por Lawson completaron el peligroso viaje en autobús desde Montgomery, Alabama, hasta Jackson, Miss. Lawson los acompañó y fue arrestado junto con otros Freedom Riders en Mississippi después de que algunos de los manifestantes ingresaron a los baños exclusivos para blancos en la terminal de Jackson. A petición de Lawson, rechazaron la libertad bajo fianza, lo que llevó a cientos de otros estudiantes a unirse a la cruzada contra los viajes interestatales segregados.

En 1962, Lawson se convirtió en pastor de la Iglesia Metodista Unida Centenario en Memphis. Se fue a Los Ángeles en 1974 cuando fue contratado para dirigir la Iglesia Metodista Unida Holman.

Durante los siguientes 25 años, hasta su jubilación en 1999, siguió siendo un destacado activista. Fue copresidente del Gathering, un grupo de 200 clérigos del sur de Los Ángeles que protestaron por el asesinato de Eula Love a manos de la policía de Los Ángeles en 1979, y encabezó la sección de Los Ángeles de la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur. Fue arrestado varias veces en. Protestas, incluida una manifestación contra la ayuda militar estadounidense a El Salvador a fines de la década de 1980. En 2000, se arriesgó a un juicio en la iglesia por bendecir una boda de lesbianas.

Después de la muerte de Lewis en 2020, Lawson, de 91 años, rindió homenaje al congresista junto a tres expresidentes de Estados Unidos en un servicio conmemorativo en la Iglesia Bautista Ebenezer en Atlanta. En un elocuente panegírico, complementado con la poesía de Czeslaw Milosz y Langston Hughes, instó a los estadounidenses a “practicar la política del preámbulo de la Constitución” como la “única manera” de honrar la vida de Lewis.

Dijo que no se arrepentía de la fatídica invitación que le extendió a King para dirigirse a los trabajadores sanitarios en huelga en Memphis en 1968. King fue asesinado allí el día después de pronunciar su famoso discurso “Mountaintop”, en el que habló de su sueño de igualdad y añadió: “Quizás no llegue allí contigo”.

“Martin esperaba su muerte”, dijo Lawson a The Times en 2004. “No sé si la esperaba específicamente ese día, pero sabía por Montgomery que lo podían derribar… en cualquier momento”.

Preguntándose qué clase de persona cometería tal crimen, Lawson comenzó a visitar al asesino convicto, James Earl Ray, en prisión. Llegó a creer, al igual que los miembros de la familia King, que Ray era inocente y presionó sin éxito para que se celebrara un nuevo juicio. Cuando Ray decidió casarse con un caricaturista que había cubierto su acusación, le pidió a Lawson que dirigiera la ceremonia en prisión.

“No fue sólo porque dudaba de su culpabilidad; fue mucho más allá de eso”, le dijo Lawson al historiador John Egerton años después. “Sabía que si Martin hubiera estado vivo y en mi posición, se habría casado con ellos, aunque sabía que Ray era culpable. Como me dijo uno de mis hijos: ‘Si crees en todo lo que has estado predicando, lo harás’.

“Él tenia razón, por supuesto.”

A Lawson le sobreviven su esposa, Dorothy Wood, y dos hijos, J. Morris Lawson III y John Lawson; un hermano, Felipe; y tres nietos. Su hijo C. Seth Lawson murió en 2019.

Woo es un ex escritor del Times.

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