SUNRISE, Fla. — Hace dos veranos, los Florida Panthers venían de una temporada en la que ganaron el Trofeo de los Presidentes.

Y jugar un tipo de hockey entretenido y de alto octanaje.

Luego siguieron adelante e hicieron cambios importantes en su equipo, incluido un cambio de entrenador y un intercambio exitoso que acabó con su máximo goleador.

Lo que desconcertó a algunas personas. Pero no aquellos dentro de la organización Panthers.

“Nuestro objetivo es construir una franquicia ganadora de la Copa Stanley'”, dijo el gerente general de los Panthers, Bill Zito. El Atlético en una entrevista de octubre de 2022. “Y en el camino, tenemos que seguir mejorando en todos los aspectos. Tenemos que seguir evolucionando”.

La contratación del entrenador Paul Maurice fue una gran parte de eso. ¿La misión una vez que llegó hace dos años?

“Juega un estilo de juego que puedas jugar en los playoffs”, dijo Maurice el lunes por la noche después de que sus Panthers tomaran una ventaja de 2-0 en la serie con una victoria de 4-1 sobre los Oilers. “El hockey de playoffs es diferente. Hablamos de esto en el campo de entrenamiento y es difícil. La aceptación no es del entrenador. No es nada que haya hecho. Es la voluntad de los jugadores, por eso el chiste habitual en la oficina de los entrenadores aquí es: “Ten cuidado con lo que les dices que hagan porque van a hacer exactamente eso”. Hemos trabajado muy duro.

“Creo que para nuestro núcleo de veteranos de los últimos dos años, este es el juego 204 y hemos estado trabajando muy, muy duro durante 204 juegos para llegar a esto”.

El objetivo hace dos años era transformar un equipo ofensivo y libre en un equipo defensivamente consciente y exigente cuya idea de un partido ideal de playoffs es una victoria por 2-1.

Los últimos cuatro periodos de la final de la Copa Stanley contra los Oilers de alto octanaje son una prueba más de esa transformación. Han asfixiado por completo a Edmonton durante los últimos 80 minutos de hockey.

“Tenemos dos años para hacerlo”, dijo Maurice. “Jugamos partidos reñidos. Siempre hemos jugado partidos duros y reñidos. No necesariamente anotamos fácilmente. Esa no es una función de habilidad o talento”.

No, es una función de una mentalidad. No hay trampas en su juego.

Considere que, según Natural Stat Trick, los Oilers no tuvieron ninguna oportunidad de anotar de alto peligro en el Juego 2 el lunes por la noche.

Hockey de cierre total.

“Pensé que era una continuación de nuestro tercer período del Juego 1”, dijo Maurice. “Pensé que nuestra brecha era buena y el esfuerzo fue sobresaliente”.

¿Qué hace Florida que sea tan duro para la oposición?

“Simplemente controlan, marcan a su hombre y juegan con el cuerpo”, dijo el entrenador en jefe de los Oilers, Kris Knoblauch. “Son un grupo tenaz y hacen que sea difícil conseguir espacio”.

Las superestrellas de los Oilers, Connor McDavid y Leon Draisaitl, tienen una asistencia entre ellos en dos partidos de la final de la Copa. Han tenido algunas miradas, pero claramente están fuera de su zona de confort en este momento.

“Están haciendo un buen trabajo defendiendo, pero nosotros podemos hacer un mejor trabajo creando ofensiva y siendo más duros con los discos”, dijo Draisaitl.

“Son un gran equipo”, dijo McDavid. “Defienden muy bien, tienen un gran portero y, obviamente, hacen muchas cosas realmente buenas. Están jugando (en) la final de la Copa Stanley. Lo están poniendo difícil, seguro”.

Ambas superestrellas necesitan dar un paso adelante en el Juego 3 en Edmonton, y lo saben. Aunque su entrenador salió en defensa después del partido del lunes por la noche.

“Creo que nuestros mejores jugadores han sido bastante buenos”, dijo Knoblauch. “Estamos hablando de una historia diferente, golpeamos tres postes en el juego de poder, probablemente estemos contando lo buenos que eran nuestros mejores jugadores. Sí, nos gustaría marcar más goles, pero no voy a convocar… Creo que nuestros mejores muchachos han estado muy bien”.

El juego de poder letal de los Oilers está ahora 0 de 7 en la serie. Si bien tuvieron varias miradas peligrosas en el Juego 1 sobre la ventaja masculina, eso no fue tan cierto en el Juego 2.

“Simplemente el disco no entra”, dijo Knoblauch sobre el juego de poder de su equipo. “Hemos tenido algunas buenas oportunidades. Te presionan, por lo que no estás tan preparado como contra los LA Kings (más PK pasivo). Pero cuando hay una avería, hemos tenido muy buenas vistas. Como esta noche, podríamos estar hablando de lo bueno que es nuestro juego de poder si esos tres que se salen de la portería entran”.

Y ahora, para los Oilers, si no terminan ganando cuatro de los próximos cinco juegos para ganar la Copa, ¿recordarán los primeros 40 minutos del Juego 1 y sentirán que desperdiciaron una gran oportunidad que cuando tuvieron una ola tras otra? ¿Hubo una ola de oportunidades pero no pudo vencer a Sergei Bobrovsky?

“Sentimos que llegamos aquí y jugamos lo suficiente como para dividirnos”, dijo Knoblauch. “Eso no siempre sucede. Sólo tenemos que ir partido a partido. No veo ninguna razón para entrar en pánico o hacer algo drástico. Sabes, si ganamos uno de estos, lo cual creo que somos capaces de hacer, estaremos muy felices. No quiero quedar atrapado en ‘estamos perdiendo 2-0 y estamos en muchos problemas’. Sólo tenemos que ganar el próximo partido”.

Lo que potencialmente podría afectar el equilibrio de poder en esta serie es la salud del capitán de los Panthers, Aleksander Barkov, quien abandonó el juego a mitad del tercer período después de recibir un golpe de Draisaitl. Una muestra de frustración por parte de Draisaitl si me preguntas. Fuera de lugar, sin duda, pero no es una jugada inteligente.

Maurice no tenía ninguna actualización sobre Barkov después del partido. No compartió su opinión sobre el golpe cuando se le preguntó por primera vez.

Decidí preguntarle a Maurice por segunda vez porque sus expresiones faciales sugerían que el golpe no le sentó bien.

“Esto no es ‘El show de Oprah Winfrey’. Mis sentimientos no importan”, dijo.

Pero cuando se le preguntó si mantuvo a Barkov fuera del juego para estar seguro, la respuesta de Maurice con los dientes apretados dijo mucho.

“Creo que eran 9:28 en el reloj, en un partido 2-1. No lo retendré”, dijo el entrenador de los Panthers con una mirada asesina.

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Dejando a un lado a Barkov, todo lo demás sigue siendo según lo planeado para un equipo Panthers creado para este momento. Están a dos victorias de su primera Copa Stanley en la historia de la franquicia. Nunca han lucido fuera de su alcance ni una sola vez en todos estos playoffs.

Los Oilers tendrán un público local eléctrico el jueves por la noche que los deseará regresar a una serie.

Es el momento más importante de la carrera de McDavid. Nunca descartaría el número 97.

Pero ganar cuatro de cinco partidos contra este gigante defensivo parece tremendamente desalentador.

(Foto: Jim Rassol / USA Today)



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