Ed Stone, el científico que guió el descubrimiento de la NASA Misión de viaje a los planetas exteriores durante 50 años y dirigió el Laboratorio de Propulsión a Chorro cuando aterrizó su primer vehículo en Marte, murió el martes. Tenía 88 años.

Stone, físico que ingresó al campo de la exploración espacial, desempeñó un papel destacado en las misiones de la NASA a Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Los descubrimientos realizados bajo su dirección revolucionaron la comprensión de los científicos sobre el sistema solar y alimentaron la ambición de la humanidad de explorar mundos distantes.

Carolyn Porco, que trabajó en imágenes de las misiones Voyager y Cassini del JPL, calificó a Stone como “un hombre totalmente encantador” que era “tan cercano a la perfección como podría serlo un científico de proyecto”.

“Cuando dos equipos científicos competían por algún recurso de una nave espacial y Ed tuvo que decidir entre los dos, incluso el que perdió se alejó pensando: ‘Bueno, si eso es lo que Ed decidió, entonces debe ser la respuesta correcta'”. Porco dijo en un correo electrónico el martes. “Me siento bendecida de haber conocido a Ed y, como mucha gente hoy en día, me entristece mucho saber que ya no está”.

Stone era un profesor de física de Caltech de 36 años en 1972 cuando le pidieron que sirviera como científico jefe de un audaz plan para enviar dos naves espaciales para explorar los cuatro planetas gigantes del sistema solar por primera vez.

Era la oportunidad de su vida, pero no estaba seguro de querer el trabajo.

“Dudé porque en ese momento yo era un profesor bastante joven. Todavía tenía muchas investigaciones que quería hacer”, recordó 40 años después.

Aceptó de todos modos, y desde el primer encuentro de la misión con Júpiter en 1979 hasta el sobrevuelo final de Neptuno en 1989, Stone se convirtió en la cara científica de la misión Voyager. Impulsó la agenda científica y ayudó al público a comprender imágenes y datos revolucionarios no sólo de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, sino también de muchas de sus fascinantes lunas.

Stone y sus más de 200 colaboradores científicos fueron los primeros en descubrir rayos en Júpiter y volcanes en su luna Io. Descubrieron seis lunas nunca antes vistas alrededor de Saturno y encontraron evidencia del océano más grande del sistema solar en la luna Europa de Júpiter, así como géiseres en la luna Tritón de Neptuno.

“Parecía que dondequiera que miráramos, mientras encontrábamos esos planetas y sus lunas, nos sorprendíamos”, dijo Stone a Los Angeles Times en 2011. “Estábamos encontrando cosas que nunca imaginamos, adquiriendo una comprensión más clara del entorno en el que se encontraba la Tierra”. parte de.” . en. Puedo cerrar los ojos y aún recordar cada parte”.

La nave espacial Voyager 1 se convirtió en el primer objeto creado por el hombre en alcanzar el espacio interestelar en 2012, y la Voyager 2 hizo lo mismo en 2018.

Stone, fotografiado con un modelo de la nave espacial Voyager, dijo que el descubrimiento de volcanes en Ío fue un punto culminante de la misión.

(NASA)

Las sondas gemelas continúan enviando comunicaciones semanales a la Tierra desde el espacio interestelar. Piedra jubilado en 2022, en el 50 aniversario de la misión.

“Una parte de Ed vive en las dos naves espaciales Voyager. Las huellas de su dedicación y su entusiasta liderazgo están presentes en la misión Voyager”, dijo Linda Spilker, quien se unió a la misión en 1977 y lo sucedió como científica del proyecto.

La misión Voyager fue el mayor logro de Stone, pero no el único.

Fue investigador principal en nueve misiones de la NASA y coinvestigador en otras cinco, incluidos varios satélites diseñados para estudiar los rayos cósmicos, el viento solar y el campo magnético de la Tierra.

Llegó a ser director de Laboratorio de propulsión a chorro en La Cañada Flintridge en 1991, cargo que ocupó durante una década.

Era una era de reducción de costos en la NASA, pero aún así Stone logró lanzar La misión de cinco años de Galileo a Júpiter y enviar la nave espacial Cassini a Saturno. También estuvo a cargo de la agencia cuando Mars Pathfinder entregó el rover Sojourner al Planeta Rojo. Era la primera vez que los humanos colocaban un robot en la superficie de otro planeta.

A lo largo de su mandato en el JPL, Stone continuó trabajando y enseñando en Caltech, incluso enseñando física a estudiantes de primer año durante algunos de los largos cruceros de la Voyager entre los planetas.

También se desempeñó como presidente de la junta directiva de la Asociación de California. de Investigación Astronómica, que es responsable de la construcción y operación del Observatorio WM Keck y sus dos telescopios de 10 metros en Mauna Kea, Hawaii.

Nació en Iowa el 23 de enero de 1936 y creció en Burlington, donde su padre dirigía una pequeña empresa de construcción y su madre llevaba los libros de la empresa.

Stone, el mayor de dos hermanos, se sintió atraído por la ciencia desde una edad temprana. Bajo la atenta mirada de su padre, aprendió a desmontar y volver a montar todo tipo de tecnología, desde radios hasta automóviles.

“Siempre me ha interesado saber por qué algo es de esta manera y no de otra”, Stone le dijo a un entrevistador en 2018. “Quería entender, medir y observar”.

Después de estudiar física en Burlington Junior College, obtuvo una maestría y un doctorado en la Universidad de Chicago. Poco después de comenzar sus estudios de posgrado, en 1957 surgió la noticia de que la antigua Unión Soviética había lanzado el Sputnik, el primer satélite artificial del mundo.

“Así, sin más, debido a la Guerra Fría y nuestra necesidad de igualar al Sputnik, se abrió un ámbito completamente nuevo”, dijo.

Stone construyó un dispositivo para medir la intensidad de partículas energéticas solares sobre la atmósfera que viajó al espacio a bordo de un satélite de la Fuerza Aérea en 1961. Desafortunadamente, el transmisor de la nave espacial no funcionó, por lo que sólo una cantidad muy limitada de datos regresó a la Tierra. Sin embargo, todavía fue suficiente para indicar que la intensidad de las partículas era menor de lo esperado.

A pesar del fallo del transmisor, Stone dijo que el proyecto era apasionante. “Estábamos dando nuestros primeros pasos hacia un área de investigación y exploración completamente nueva”, dijo. “Teníamos razón al principio”.

Se unió a la facultad de Caltech en 1964 y creó más experimentos espaciales, esta vez para la NASA.

El área de interés específica de Stone era rayos cósmicos — núcleos atómicos de alta velocidad que pueden originarse a partir de eventos explosivos en el Sol o de eventos violentos fuera del sistema solar.

Uno de sus experimentos con rayos cósmicos fue incluido entre los 11 mejores experimentos de la Voyager.

Ed Stone hace gestos frente a un fondo rojizo

Ed Stone en 2011, aproximadamente un año antes de que la Voyager 1 ingresara al espacio interestelar.

(Al Seib/Los Ángeles Times)

Sus colegas elogiaron a Stone por su liderazgo en el equipo científico de la Voyager.

“Era un gran héroe, un gigante entre los hombres”, dijo Porco, y agregó que Stone era conocido por tratar a todos, desde los mejores científicos hasta los estudiantes de posgrado, con respeto.

Científico del equipo Voyager Thomas Donahue Digámoslo de esta manera: “A lo largo de los años, Ed Stone ha demostrado ser notablemente hábil para mantener a muchas prima donnas en el buen camino”.

Stone fue elegido miembro de la Academia Nacional de Ciencias en 1984 y recibió la Medalla Nacional de Ciencias de manos del presidente George HW Bush en 1991 en reconocimiento a su liderazgo en la misión Voyager. el gano el Premio Shaw de Astronomía en 2019, un honor que viene acompañado de un premio de 1,2 millones de dólares. En 2012, su ciudad natal de Burlington, Iowa, nombró a su nuevo enseñanza fundamental despues de el.

“Esto es realmente un honor porque proviene de la comunidad donde comenzó mi viaje de exploración”, dijo Stone. contado un periódico local.

Décadas después del lanzamiento de la Voyager, se le pidió que seleccionara su momento favorito de la misión. Eligió el descubrimiento de volcanes en Io, la luna de Júpiter.

“Encontrar una luna que sea 100 veces más activa volcánicamente que toda la Tierra es realmente impresionante”, dijo. “Y esto era típico de lo que haría la Voyager en el resto de su viaje a través del sistema solar exterior.

“Una y otra vez descubrimos que la naturaleza era mucho más inventiva que nuestros modelos”, afirmó.

Su esposa, Alice, a quien conoció en una cita a ciegas en la Universidad de Chicago y con quien se casó en 1962, él murió en diciembre. La pareja deja dos hijas, Susan y Janet Stone, y dos nietos.

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