Los multimillonarios defensores de una ciudad completamente nueva que surgiría de la ondulada pradera al noreste de la Bahía de San Francisco superaron su primer gran obstáculo el martes, cuando el Registro Electoral del Condado de Solano certificó que el grupo tenía suficientes firmas para presentar su propuesta a los votantes locales. Noviembre.

El grupo que apoya la medida, llamado California Forever, ahora debe convencer a los votantes de que apoyen la audaz idea de construir una comunidad transitable y respetuosa con el medio ambiente con decenas de miles de viviendas, junto con un centro deportivo, parques, carriles para bicicletas, espacios abiertos y un polideportivo. Granja solar gigante en lo que hoy son pastizales.

Dirigida por el ex operador de Goldman Sachs, Jan Sramek, la empresa está respaldada por una brillante lista de titanes tecnológicos, incluido el cofundador de LinkedIn, Reid Hoffman; el capitalista de riesgo Marc Andreessen; y Patrick y John Collison, quienes fundaron la empresa de procesamiento de pagos Stripe.

En una entrevista el martes, Sramek dijo que la pregunta que tienen ante sí los votantes del condado de Solano es nada menos que “un referéndum sobre cómo queremos que sea el futuro de California”.

El estado, dijo, alguna vez fue un gran lugar “que construyó todas estas cosas increíbles, puentes, infraestructura hidráulica, obras públicas importantes, y ahora es un oasis para los ricos, o para las personas que compraron casas cuando eran baratas y podían. vivir aquí”.

En medio de una escasez crítica de viviendas asequibles, dijo, su nueva ciudad propuesta ofrece una manera de “salir de este modo derrotista de no construir nada y discutir sobre todo”.

Pero la propuesta enfrenta la oposición de algunos líderes locales, junto con grupos ambientalistas preocupados por la pérdida de hábitat natural. Quienes se oponen al proyecto dijeron que encuesta reciente que realizaron encontraron que el 70% de las personas entrevistadas eran escépticas.

“Hay varias razones” para oponerse al proyecto, dijo el ex supervisor del condado de Solano, Duane Kromm, quien impulsó límites de crecimiento en el condado y dirige el grupo que financió la investigación. Entre las razones, dijo, está el compromiso de larga data del condado de mantener el desarrollo confinado a las ciudades existentes, junto con lo que dijo es una falta de transparencia por parte de los proponentes del proyecto.

El representante Mike Thompson (D-St. Helena) llegó incluso a publicar un artículo de opinión contra el proyecto en el periódico local, escribiendo: “Apoyo firmemente los esfuerzos para aumentar el número de empleos bien remunerados, implementar energía limpia y brindar oportunidades para nuestra región. Pero estos esfuerzos requieren políticas públicas sólidas que funcionen para nuestra comunidad, no promesas generosas que tal vez nunca se cumplan”.

Parte de la oposición surge de la difícil introducción de California Forever en la escena política local: el esfuerzo, lanzado bajo un manto de secreto, se vio envuelto en una controversia el año pasado en medio de especulaciones infundadas de que los compradores de tierras eran agentes extranjeros con intenciones de espionaje.

Esto se debe a que, años antes de que los proponentes revelaran sus planes, utilizaron una compañía de responsabilidad limitada llamada Flannery Associates para comprar tierras a agricultores en una vasta franja del condado, que se extendía desde Rio Vista en el delta del río Sacramento-San Joaquín, al oeste hacia Travis. Fuerza Aerea. Base, sin decirle a nadie por qué. La noticia de las misteriosas ventas de tierras, en un área tan cercana a una instalación militar crucial, ha llevado a algunas personas, incluidos funcionarios del gobierno, a especular que podrían ser parte de un esfuerzo de espías extranjeros para obtener secretos militares.

El año pasado, fue revelado en su lugar como un plan audaz para construir una nueva ciudad desde cero y reinventar la forma en que se construyen viviendas en California.

En enero, Sramek reveló planes para la nueva comunidad y anunció que su grupo comenzaría una campaña de recolección de firmas para presentar una medida para cambiar las regulaciones de zonificación a los votantes del condado. Su grupo gastó 2 millones de dólares en estos esfuerzos de enero a marzo. El grupo también comenzó a publicar una lista de beneficios que los votantes podrían esperar de la nueva comunidad.

Entre ellos: el compromiso de crear al menos 15 mil empleos; $500 millones para ayudar con pagos iniciales de vivienda, becas y otros beneficios para los residentes; $200 millones para revitalizar las comunidades del centro del condado de Solano, como Rio Vista, Benicia y Dixon; y compromisos para preservar los espacios abiertos, crear vecindarios transitables y mejorar el flujo de tráfico en las carreteras cercanas.

El 12 de mayo, California Forever anunció que estaba hablando con 12 empleadores interesados ​​en expandirse al condado. El 21 de mayo, el grupo dijo que había distribuido 500.000 dólares en donaciones a organizaciones locales. Y el 4 de junio, el grupo se comprometió a construir un complejo deportivo juvenil regional para que los niños no tuvieran que viajar con tanta frecuencia a San Francisco o Sacramento para practicar deportes de club.

Sramek se mudó con su familia y su golden retriever a la ciudad de Fairfield en el condado de Solano. Dijo el martes que se siente bienvenido en su nueva comunidad y que le encanta el calor, incluso en un día en que la temperatura superó los 100 grados.

Dijo que cree que se puede persuadir a los votantes de que su proyecto podría ayudar a resolver la crisis de vivienda del estado y mejorar la situación económica del condado. La gente ha estado “decepcionada con los desarrolladores antes”, dijo. Pero dijo que su grupo se toma “muy en serio” el cumplimiento de sus promesas.

Algunos funcionarios electos dicen que están escuchando.

Ron Kott, alcalde de Rio Vista, una ciudad de unas 10.000 personas adyacente a la propiedad que California Forever quiere desarrollar, dijo que ve “muchas ventajas”. Entre ellos, dijo, podría mejorar el panorama minorista de su ciudad y posiblemente crear una clínica de salud muy necesaria.

“Necesito más negocios”, dijo. “Necesito más ingresos por impuestos sobre las ventas. Necesito servicios esenciales”.

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